¿Qué es la artritis reumatoide?

La artritis reumatoide es una enfermedad autoinmune de larga duración, progresiva e incapacitante. Provoca inflamación, hinchazón y dolor en las articulaciones y otros órganos del cuerpo.

La artritis reumatoide (AR) suele afectar primero a las manos y los pies, pero puede producirse en cualquier articulación. Suele afectar a las mismas articulaciones en ambos lados del cuerpo.

Los síntomas más comunes son la rigidez de las articulaciones, especialmente al levantarse por las mañanas o después de estar sentado durante un tiempo. Algunas personas suelen experimentar fatiga y una sensación general de malestar.

La Red de Apoyo a la Artritis Reumatoide estima que la AR afecta hasta al 1 por ciento de la población mundial y a más de 1,3 millones de personas en Estados Unidos.

¿Qué es la artritis reumatoide?

[img]Compartir en PinterestLa artritis reumatoide provoca dolor, enrojecimiento e hinchazón en las articulaciones y una sensación de malestar general.

La AR es una enfermedad autoinmune. También es una enfermedad sistémica, lo que significa que afecta a todo el cuerpo.

Se produce cuando el sistema inmunitario de una persona confunde los tejidos sanos del cuerpo con invasores extraños.

Cuando el sistema inmunitario responde, se produce una inflamación en el tejido u órgano objetivo.

En el caso de la AR, pueden ser las articulaciones, los pulmones, los ojos y el corazón.

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Síntomas

Los síntomas de la AR incluyen:

    • Dolor, hinchazón y rigidez en más de una articulación
    • afectación articular asimétrica
    • Deformidad articular
    • Inseguridad al caminar
    • Una sensación general de malestar
    • fiebre
    • Pérdida de funcionalidad y movilidad
    • Pérdida de peso
    • debilidad

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC)Fuente de confianza, los síntomas suelen afectar a las mismas articulaciones de ambos lados del cuerpo

Los síntomas tienden a aparecer y desaparecer. Durante una remisión, pueden desaparecer o ser leves. Sin embargo, durante un brote, pueden ser graves.

Causas

Nadie sabe cuál es la causa del mal funcionamiento del sistema inmunitario.

Algunas personas parecen tener factores genéticos que lo hacen más probable. Una teoría es que una bacteria o un virus desencadena la AR en las personas que tienen esta característica genética.

En la AR, los anticuerpos del sistema inmunitario atacan la membrana sinovial, que es el revestimiento liso de la articulación. Cuando esto ocurre, se produce dolor e inflamación.

La inflamación provoca el engrosamiento de la membrana sinovial. A la larga, si no se trata, puede invadir y destruir el cartílago, el tejido conectivo que amortigua los extremos de los huesos.

Los tendones y ligamentos que mantienen unida la articulación también pueden debilitarse y estirarse. La articulación acaba perdiendo su forma y configuración. El daño puede ser grave.

Factores de riesgo

Los CDC señalan que las personas con mayor riesgo de desarrollar AR pueden ser aquellas que:

    • tienen 60 años o más
    • son mujeres
    • tienen rasgos genéticos específicos
    • No hayan dado a luz nunca
    • Tener obesidad
    • fumar tabaco o que sus padres hayan fumado cuando eran niños

Complicaciones

Las personas con AR tienen un mayor riesgo de padecer algunas otras afecciones, entre ellas:

  • enfermedades del corazón
  • obesidad

Las personas que padecen obesidad con AR también tienen un mayor riesgo de diabetes y presión arterial alta.

El daño articular que se produce con la AR puede dificultar la realización de las actividades diarias. La AR también puede ser imprevisible. A menudo, una persona no sabe cuándo se producirá un brote.

Esta incertidumbre puede llevar a:

    • depresión, ansiedad y estrés
    • dificultades laborales

También existe un mayor riesgo de desarrollar las siguientes afecciones:

Síndrome del túnel carpiano: Se trata de un tipo de daño nervioso que se deriva de la compresión e irritación de un nervio en la muñeca. Los síntomas incluyen dolor, entumecimiento y hormigueo en los dedos, el pulgar y parte de la mano.

Inflamación: Puede afectar a los pulmones, el corazón, los vasos sanguíneos, los ojos y otras partes del cuerpo.

Ruptura de tendones: La inflamación de los tendones puede provocar su rotura, especialmente en el dorso de los dedos.

Mielopatía cervical: La dislocación de las articulaciones del cuello o de la columna cervical puede añadir presión a la médula espinal. Esto puede dar lugar a una disminución de la movilidad y a dolor al moverse. A medida que la AR progresa, el riesgo de mielopatía cervical aumenta.

Vasculitis: La inflamación de los vasos sanguíneos puede hacer que se debiliten, se engrosen, se estrechen y cicatricen. Esto puede afectar al flujo sanguíneo a los tejidos y la función de los órganos puede verse afectada.

Susceptibilidad a las infecciones: Existe un mayor riesgo de desarrollar resfriados, gripe, neumonía y otras enfermedades, especialmente si la persona está tomando medicamentos inmunosupresores para controlar la AR. Las personas con AR deben asegurarse de que sus vacunas, como la de la gripe, están al día.

Diagnóstico

En sus primeras etapas, puede ser difícil para un médico diagnosticar la AR, ya que puede parecerse a otras enfermedades. Sin embargo, el diagnóstico y el tratamiento tempranos son esenciales para frenar la progresión de la enfermedad.

Los CDC recomiendan que el diagnóstico y una estrategia de tratamiento eficaz comiencen en los seis meses siguientes a la aparición de los síntomas.

El médico observará los signos clínicos de inflamación de la persona y le preguntará cuánto tiempo llevan y la gravedad de los síntomas. También llevará a cabo una exploración física para comprobar si hay alguna inflamación, o limitaciones funcionales, o deformidad.

Pueden recomendar algunas pruebas.

Análisis de sangre

Tasa de eritrosedimentación (ESR o tasa de sedimentación): Esta prueba evalúa los niveles de inflamación en el cuerpo. Mide la rapidez con la que los glóbulos rojos de un tubo de ensayo se separan del suero sanguíneo durante un periodo determinado. Si los glóbulos rojos se depositan rápidamente en forma de sedimento, los niveles de inflamación son altos. Esta prueba no es específica para la AR y es una prueba útil para otras enfermedades inflamatorias o infecciones.

Proteína C-reactiva (PCR): El hígado produce PCR. Un nivel más alto de PCR sugiere que hay inflamación en el cuerpo. Esta prueba no es específica para la AR y la PCR puede aparecer en otras condiciones inflamatorias o infecciones.

Anemia: Muchas personas con AR también tienen anemia. La anemia se produce cuando hay muy pocos glóbulos rojos en la sangre. Los glóbulos rojos transportan oxígeno a los tejidos y órganos del cuerpo.

Factor reumatoide: Si un anticuerpo conocido como factor reumatoide está presente en la sangre, puede indicar que hay AR. Sin embargo, no todas las personas con AR dan positivo a este factor.

Exámenes de imagen y radiografías

Una radiografía o RM de una articulación puede ayudar al médico a identificar qué tipo de artritis está presente y a controlar la evolución de la AR a lo largo del tiempo.

Criterios de diagnóstico

En 2010, el Colegio Americano de Reumatología recomendó los siguientes criterios para diagnosticar la AR:

    • La inflamación está presente en al menos una articulación, y no tiene otra causa
    • Los resultados de al menos un análisis de sangre indican la presencia de AR
    • Los síntomas han estado presentes durante al menos 6 semanas

Condiciones con síntomas similares

El médico tendrá que distinguir la AR de otras afecciones con síntomas similares, como:

    • gota
    • osteoartritis
    • lupus
    • artritis psoriásica

Tratamiento

[img]Compartir en PinterestEl alivio del dolor y otros tipos de medicación pueden reducir los síntomas.

Si una persona recibe un diagnóstico de AR, el médico puede remitirla a un especialista conocido como reumatólogo, que le aconsejará sobre las opciones de tratamiento.

Actualmente no existe una cura para la AR, pero el tratamiento puede ayudar a:

    • reducir la inflamación de las articulaciones
    • aliviar el dolor
    • minimizar cualquier pérdida de función causada por el dolor, el daño articular o la deformidad
    • Reducir el daño a las articulaciones o prevenirlo

Las opciones incluyen medicamentos, fisioterapia, terapia ocupacional, asesoramiento y cirugía.

Medicamentos

Algunos medicamentos pueden ayudar a aliviar los síntomas y a retrasar la progresión de la enfermedad.

Fármacos antiinflamatorios no esteroideos (AINE): se pueden adquirir sin receta en las farmacias. Algunos ejemplos son Advil, Motrin y Aleve. Su uso prolongado y en dosis elevadas puede provocar efectos secundarios, como hematomas, úlceras gástricas, hipertensión arterial y problemas renales y hepáticos.

Corticosteroides: Estos medicamentos reducen el dolor y la inflamación y pueden desempeñar un papel en la ralentización del daño articular, pero no pueden curar la AR. Si los AINE no funcionan, el médico puede inyectar un esteroide en la articulación. El alivio suele ser rápido, pero el efecto es variable. Puede durar unas semanas o meses, dependiendo de la gravedad de los síntomas.

Los corticoesteroides pueden ayudar con los síntomas agudos o las reagudizaciones a corto plazo. El uso prolongado de corticosteroides puede tener efectos secundarios graves. Estos incluyen cataratas, osteoporosis, glaucoma, diabetes mellitus y obesidad.

Fármacos antirreumáticos modificadores de la enfermedad (FAME)

Los DMARD pueden ralentizar la progresión de la AR y prevenir el daño permanente de las articulaciones y otros tejidos al interferir con el sistema inmunitario hiperactivo. La persona suele tomar un FAME de por vida.

Su eficacia es máxima si se utiliza en las primeras fases, pero pueden pasar de 4 a 6 meses hasta que se experimenten todos los beneficios.

Algunas personas pueden tener que probar diferentes tipos de FAME antes de encontrar el más adecuado.

Algunos ejemplos son la leflunomida (Arava), el metotrexato (Rheumatrex, Trexall), la sulfasalazina (Azulfidine), la minociclina (Dynacin, Minocin) y la hidroxicloroquina (Plaquenil).

Los efectos secundarios pueden incluir daños en el hígado y problemas relacionados con el sistema inmunitario, como la supresión de la médula ósea, y un mayor riesgo de infecciones pulmonares graves.

Otros tipos de inmunosupresores son la ciclosporina (Neoral, Sandimmune, Gengraf), la azatioprina (Imuran, Azasan) y la ciclofosfamida (Cytoxan).

Inhibidores del factor de necrosis tumoral alfa (inhibidores del TNF-alfa)

El cuerpo humano produce el factor de necrosis tumoral (TNF-alfa), una sustancia inflamatoria.

Los inhibidores del TNF-alfa previenen la inflamación. Pueden reducir el dolor, la rigidez matinal y las articulaciones hinchadas o sensibles. Las personas suelen notar una mejoría dos semanas después de iniciar el tratamiento.

Algunos ejemplos son (Enbrel), infliximab (Remicade) y adalimumab (Humira).
Los posibles efectos secundarios incluyen:

    • un mayor riesgo de infección
    • Trastornos sanguíneos
    • Insuficiencia cardíaca congestiva
    • enfermedades desmielinizantes, que implican una erosión de la vaina de mielina que normalmente protege las fibras nerviosas
    • linfoma

Terapia ocupacional

Un terapeuta ocupacional puede ayudar al individuo a aprender formas nuevas y eficaces de realizar las tareas diarias. Esto puede minimizar la tensión en las articulaciones dolorosas.

Por ejemplo, una persona con dolor en los dedos puede aprender a utilizar una herramienta de agarre especialmente diseñada.

Cirugía

Si la medicación y la fisioterapia no ayudan, el médico puede recomendar la cirugía para:

    • reparar las articulaciones dañadas
    • corregir las deformidades
    • reducir el dolor

Son posibles los siguientes procedimientos:

  • Artroplastia: en una sustitución total de la articulación, el cirujano retira las partes dañadas y coloca una prótesis de metal y plástico, o articulación artificial.
  • Reparación de los tendones: si los tendones se han aflojado o roto alrededor de la articulación, la cirugía puede ayudar a restaurarlos.
  • La cirugía de la articulación de la mano de un cirujano puede ayudar a restaurar los tendones.
  • Sinovectomía: este procedimiento consiste en la extirpación de la membrana sinovial si está inflamada y causa dolor.
  • Sin embargo, la cirugía puede ayudar a restaurar la articulación.
  • Artrodesis: el cirujano fusionará un hueso o una articulación para disminuir el dolor y realinear o estabilizar la articulación.

Remedios caseros

Una serie de estrategias pueden ayudar a una persona a controlar la AR.

Descanso

Cuando se produce un brote, la persona debe descansar todo lo posible. Un esfuerzo excesivo de las articulaciones inflamadas y dolorosas puede empeorar los síntomas.

Ejercicio

Durante las épocas de remisión, cuando los síntomas son leves, la persona debe hacer ejercicio con regularidad para mejorar su salud general y su movilidad y para fortalecer los músculos que rodean la articulación.

Los mejores ejercicios son los que no fuerzan las articulaciones, como la natación.

Dieta

Seguir una dieta variada con muchas frutas y verduras frescas puede ayudar a la persona a sentirse mejor y a mantener un peso saludable.

Aplicar calor o frío

Los músculos tensos y doloridos pueden beneficiarse de la aplicación de calor.

Prueba:

    • tomar un baño o ducha caliente de 15 minutos
    • aplicar una compresa caliente o una almohadilla eléctrica, ajustada al nivel más bajo

El tratamiento con frío puede mitigar el dolor y reducir los espasmos musculares, pero las personas con mala circulación o entumecimiento no deben utilizar remedios fríos.

Algunos ejemplos son:

    • compresas frías o hielo en un paño, pero nunca ponga el hielo directamente sobre la piel
    • Remojar la articulación afectada en agua fría

Algunos pueden preferir hacer ambas cosas:

    1. Colocar las articulaciones en agua caliente durante unos minutos, y luego sumergirlas en agua fría durante 1 minuto.
    2. Repetir durante una media hora.
    3. Termine con un remojo tibio.

Relajación

Encontrar formas de aliviar el estrés mental puede ayudar a controlar el dolor. Algunos ejemplos son la meditación, las imágenes guiadas, la respiración profunda y la relajación muscular.

Terapias complementarias

[img]Compartir en PinterestLos masajes pueden ser una forma de aliviar el dolor de la AR.

Algunas personas con AR utilizan lo siguiente, pero hay pocas pruebas científicas que confirmen que funcionan:

    • acupuntura
    • la quiropráctica
    • electroterapia
    • Hidroterapia
    • masaje
    • Suplementos nutricionales, por ejemplo, aceite de pescado

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    • osteopatía

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Prevención

Puede que no sea posible prevenir la AR, pero el CDC sugiere lo siguiente:

    • evitar o dejar de fumar

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    • mantener un peso corporal saludable

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Sacar provecho

La AR es una enfermedad dolorosa y crónica que puede causar daños en las articulaciones y dificultar la realización de las tareas cotidianas.

Cualquier persona que experimente dolor e inflamación en dos o más articulaciones debe acudir al médico, ya que un tratamiento temprano puede reducir el riesgo de problemas a largo plazo.

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